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Gas asociado, ese plus que viene con el shale oil de Vaca Muerta

Los desarrollos masivos que buscan petróleo tienen una cuota de gas de la que no pueden desprenderse. Podría bajar los precios de comercialización en beneficio de los consumidores. La industria estudia el tema, con miradas contrapuestas.

David Mottura - motturad@lmneuquen.com.ar

El shale oil en Vaca Muerta a través de sus proyectos masivos tiene una producción marginal de gas asociado que podría ser la semilla de un beneficio para los usuarios: una baja en los precios y en las tarifas, que en los últimos años golpearon las billeteras de los ciudadanos y las pymes. En la industria, el gas asociado como un “obstáculo estructural” se analiza atentamente, pero hay miradas encontradas.

El gas asociado puede ser una plus para las empresas que podrían explotarlo o convertirse en un problema al quedarse con una sobreproducción inviable. La respuesta en ambos contextos es la existencia de un mercado para inyectar este gas que viene junto al petróleo y que no puede ser venteado. No hay cifras concretas de cuánto es el volumen, debido a que depende de la geología de cada pozo y la magnitud de los proyectos, pero sí algunas estimaciones.

YPF, la compañía que lidera la explotación de shale gas y shale oil en el país, produce un promedio de 2,2 millones de metros cúbicos por día de gas asociado en su área Loma Campana, según datos que obtuvo +e. En la AOG, la compañía difundió que alrededor de 10% del gas que produce a nivel nacional es asociado a sus proyectos de petróleo. Los volúmenes encienden luces de alerta debido a la saturación de un mercado al que le falta infraestructura para transportarlo.

Uno de los que planteó este escenario fue Dominique Marion, CEO de Total Austral, en la Argentina Oil & Gas 2019 (AOG). "Si hay mucho gas asociado, esto beneficiará a los consumidores porque será muy barato, pero no será algo bueno para los inversores de gas", manifestó el referente de la compañía en la reunión del sector que se realizó en septiembre en el Predio La Rural de Buenos Aires.

En una mirada positiva, el precio del gas puede bajar y ser más accesible para todos los segmentos de usuarios. Por supuesto, siempre que la economía del país pase a una etapa de despegue y salga de la recesión. El gas asociado es una realidad de cada proyecto de petróleo no convencional y si las condiciones de mercado se ajustan a sus necesidades podría complementar poco a poco a "los yacimientos nativos de gas", en un contexto en el que el país necesita de nuevos mercados para llegar con la gran cantidad de gas de Vaca Muerta.

La mirada negativa es que las compañías del sector, en especial aquellas que apuntaron mucho a la extracción gasífera, podrían ver sus precios deprimidos, sin saber donde ubicar la creciente producción. Queda por ver cómo impactaría esta mayor disponibilidad del recurso en las arcas de las provincias productoras en concepto de regalías por dos variables: precio de venta y producción. La clave está en encontrarle los canales para evacuarlo -consumo interno, exportaciones, almacenamiento- y no dejarlo en su laberinto.

"Si hay mucho gas asociado, esto beneficiará a los consumidores porque será muy barato, pero no será algo bueno para los inversores de gas". Dominique Marion, CEO de Total Austral.

"Hasta que el futuro del mercado del gas en Argentina esté más claro, nuestras inversiones en shale estarán más centradas en el petróleo que a gas". Daniel González, CEO de YPF.

Los proyectos de petróleo que surgen de Vaca Muerta venían en una curva de crecimiento cuando las operadoras viraron ante la imposibilidad de ubicar el gas. Parecía ser el negocio rentable, con gas asociado de "yapa". Después vinieron las elecciones PASO y el DNU 566 que le puso techo al precio interno del crudo (59 dólares) para congelar el precio de las naftas y estableció un tipo de cambio para el sector (tras distintas disposiciones pasó a 50 pesos). Las compañías se vieron obligadas a repensar sus inversiones.

En YPF, el CEO Daniel González manifestó en la AOG realizada en septiembre que la compañía va a centrarse en los proyectos de shale oil. "Hasta que el futuro del mercado del gas en Argentina esté más claro, nuestras inversiones en shale estarán más centradas en el petróleo que a gas", afirmó. De todas formas, en la empresa controlada por el Estado nacional esperan que la producción de gas aumente por el gas asociado al petróleo.

Mientras se esperan mejores condiciones para desplegar midstream y gasoductos, otras soluciones son los almacenajes subterráneos y los "gasoductos virtuales" -camiones de remolque-. Algunos consultores consideran que deberían aplacarse los proyectos de gas de alta presión, apostar fuerte a comprimir la producción para usarlo como GNL y contar con una disciplina de inversión para saber qué válvulas cerrar ante la presencia más fuerte del gas asociado.

Los planes de YPF para lidiar con el exceso de oferta de gas se sostienen en la planta de licuefacción para producir GNL, propiciar las condiciones para continuar las exportaciones a Chile y los proyectos de almacenaje subterráneo. Esto se debe a que la compañía ha tenido que cerrar hasta un tercio de su producción fuera del pico invernal, por lo que estas iniciativas le permitirían evacuar la creciente producción de gas natural.

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